「布農」是原住民族中自稱bunun的漢譯名,為「人」的意思。布農族群起源傳說,可由一首歌謠來窺探。這首歌謠的內容,大致在重複一些自然界的地表現象和植物,呈現布農人在體認自身與自然及萬物的互動。在這段時期,布農語稱為minbakaliva,意思是「怪力亂神,不可思議」。布農並未清楚地區分自己與其他動物之不同,於是在起源口傳中,會有如人由蟲所生、人由糞所生、女人見蛇褪皮而有孕、女人與動物交媾等的故事,亦有人由石頭所出。一直到射日時,月亮(被射下的太陽)教布農行祭儀以祭拜月亮,才開始有文化的產生。而在洪水發生之後,這些所謂的怪異現象就不再發生,而才開始有遷移到各處的過程(佐山融吉 1923)。

布農族社會是以父系為主,男性享有極高的家庭與社會地位。部落的組織,皆以氏族為中心,部落以擁有豐富經歷的年長者統治為原則,領袖之下有部落長老會議。完整的布農部落裡,大致會有三位領導人物,一是主持農事祭儀的祭師,善觀天象、氣候並維持社會秩序、協調糾紛。二是射耳祭的主持者,通常是部落當年狩獵最豐的族人,後來也改由某一固定人員擔任。三是政治領袖,負責爭戰、獵首、血族復仇,是勇士,也是對外作戰的指揮者。